Ahora sabemos de dónde vinieron casi todas las piedras de Stonehenge…

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Hace unos 4.500 años, se colocó una gran piedra en una colina inclinada de la llanura inglesa de Salisbury. Fue seguida por otra y otra, hasta que se formó un henge completo, con sus icónicos “trilitones de zarza” que se alzaban sobre sus creadores humanos.

Pero en algún momento después de ese trabajo de construcción hace varios milenios, la ubicación de las canteras originales se perdió en el tiempo. Sólo recientemente las colinas Preseli de Gales fueron fijadas como la fuente de las piedras azules más pequeñas del henge, que forman un anillo y una forma de herradura central dentro de la estructura de henge más grande. La gran pregunta que quedaba era: ¿De dónde vinieron las rocas más grandes, formalmente conocidas como “duricrust silcrete” y cómo llegaron a la llanura?

Un artículo publicado en la revista de libre acceso ScienceAdvances propone que todos menos dos de los 52 megalitos zarzos eran piedras locales procedentes de Wiltshire, a unos 15 kilómetros al norte de Stonehenge. Aislaron el lugar probando un núcleo de piedra que fue extraído en 1958 para su restauración, y luego se perdió durante seis décadas. El núcleo, de la piedra 58, había sido llevado a los Estados Unidos por un miembro del equipo de perforación llamado Phillips, y su devolución significó que los sarsen de Stonehenge podían ser probados sin tener que tomar muestras del sitio mismo, uno de los sitios patrimoniales más protegidos del país. Tras la avalancha de medios de comunicación que rodearon la repatriación del núcleo en 2018, una sección de un segundo núcleo apareció en el Museo de Salisbury.

The repatriation of the Phillips Core, a rare piece of Stonehenge sarsen, made it possible for the team to identify West Woods as the stone's origin.

La repatriación del núcleo Phillips, una rara pieza de Stonehenge sarsen, hizo posible que el equipo identificara a West Woods como el origen de la piedra. Cortesía de Juliet Brain / English Heritage

“Hay literalmente miles de piezas de piedra arenisca en los museos de toda Gran Bretaña. Sin embargo, hasta donde yo sé, el núcleo de la piedra 58 es la única pieza de piedra en la que podemos identificar con precisión de qué piedra proviene”, dice David Nash, un geomorfólogo de la Universidad de Brighton, y autor principal del reciente artículo. “Esto lo hace absolutamente único”.

Usando el núcleo Phillips como una muestra representativa de las otras piedras zarandas de Stonehenge, el equipo de Nash cruzó las firmas químicas de las piedras con los afloramientos zarandas de toda Inglaterra. Los afloramientos -bajas protuberancias escalonadas de piedra que aparecen en los valles ingleses- se conocen como trenes zarzales. A menudo, el Sarsen puede acechar justo debajo del suelo, nunca exponiendo su tamaño gigantesco.

“Cuando era un joven arqueólogo que trabajaba en los Berkshire Downs, el mito era que los trenes zarzales crecían en la noche, a menudo eran arados por maquinaria moderna y eran una verdadera molestia para los agricultores”, dice Vincent Gaffney, arqueólogo de la Universidad de Bradford y líder nacional del Proyecto de Paisajes Ocultos de Stonehenge, que no participó en el reciente trabajo. “Sin embargo, ha sido relativamente más difícil identificar una fuente para ellos que para las piedras azules, hasta este trabajo reciente”.

Sarsen trains are so named for their low-lying, caravan-like trails in the earth.

Los trenes Sarsen son llamados así por sus caminos bajos, como caravanas en la tierra. Andy Walker / CC BY-ND 2.0

El origen de las piedras de Stonehenge ha sido muy debatido, y la verdad ha sido mayormente eludida por aquellos que estudian el sitio. William Lambarde, un anticuario inglés que originalmente escribió sobre los orígenes de Stonehenge en su diccionario del siglo XVII, sugirió el cercano Marlborough Downs como el origen de las rocas. (También mencionó que la “gente común” creía que un polvo hecho de las rocas era un antídoto tan efectivo para el veneno como el cuerno de un unicornio). Durante mucho tiempo, la historia se mantuvo.

“Aunque hace tiempo que sospechamos que fueron tomadas de los Marlborough Downs, ha habido muchas otras sugerencias, por ejemplo, que estaban presentes inmediatamente alrededor de Stonehenge y que no fueron movidas muy lejos en absoluto”, dice Gaffney. “Este trabajo parece clavar esto y al hacerlo nos permite pasar a otros temas relacionados con el monumento icónico”.

El análisis del equipo del Phillips Core rápidamente redujo el número de posibles lugares de origen. El núcleo Sarsen era una sólida coincidencia para un solo sitio: West Woods en Wiltshire, donde una gran cantidad de zarzaparrilla estuvo una vez, aunque gran parte de ella fue removida antes de 1900. El documento de Nash informa que John Aubrey, un anticuario del siglo XIX, fue el único erudito de Stonehenge que sugirió el área de West Woods como el origen de la zaranda.

Sarsen makes up the bulk of Stonehenge's rocky profile.

Sarsen constituye la mayor parte del perfil rocoso de Stonehenge. Cortesía de Andre Pattenden / English Heritage

“Ahora sabemos que la mayoría de las zarandas proceden de una zona, por lo que necesitamos más trabajo geoquímico para determinar la ubicación con mayor precisión”, dice Nash. “También tenemos que hacer estudios arqueológicos para ver si podemos identificar las fosas de extracción en el Bosque Occidental.”

La distancia relativamente corta al Bosque Occidental no disminuye los logros de los residentes neolíticos de las Islas Británicas. El viaje de 15 millas desde Wiltshire a Salisbury es incluso más largo que un viaje a lo largo de todo Manhattan, desde Battery Park a Inwood, que puede tomar casi una hora en metro. Fue una tontería.

Pero como siempre es el caso de Stonehenge, hay más que aprender. Dos de las piedras restantes en el henge – originalmente había alrededor de 80 y quedan 52 – no coincidían con la firma geológica del Bosque Occidental, lo que significa que vinieron de otro lugar. El documento reciente señala que las piedras, numeradas como Piedra 26 y Piedra 160, están ambas situadas en los puntos más septentrionales de sus respectivas subsecciones del henge. Así que después de 400 años de teorizar, los investigadores tienen otro misterio que investigar.

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