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Estas extrañas formaciones rocosas han sido un punto de interés cinematográfico durante más de un siglo.

Situadas en el centro de California, justo al oeste de la ciudad de Lone Pine, las colinas de Alabama son una de las estrellas menos famosas pero más filmadas de Hollywood. Menos “colinas” y más gigantescas masas de piedra acurrucadas, son identificables por la sorprendente suavidad de sus contornos redondeados, lo que crea un magnífico contraste con las afiladas líneas de las montañas de la Sierra Nevada que forman su telón de fondo. Aunque este paisaje es verdaderamente diferente a cualquier otro en la Tierra, su singularidad no ha obstaculizado la diversidad de los papeles que juega en la pantalla.

Estas extrañas formaciones rocosas son actores versátiles, habiendo interpretado a Colorado, Arizona, Wyoming, México, España, Irán, Afganistán, India y China, sin mencionar planetas distantes, dimensiones alternativas y reinos de fantasía. Sería imposible enumerar todas las leyendas de la pantalla que han compartido escenas con estos majestuosos arcos de roca inclinados y piedras con forma de patata, pero incluyen a Spencer Tracy, Errol Flynn, Clint Eastwood, Lucille Ball, Cary Grant, César Romero, Natalie Wood y Russell Crowe.

En 2019, han pasado 100 años desde la primera filmación confirmada en la zona. Aunque The Round-Up, protagonizada por Fatty Arbuckle con un pequeño cameo de su amigo Buster Keaton, se suele describir como la primera película realizada en las colinas de Alabama, no es más que la película más antigua que se conoce que se haya rodado allí. Se filmó en enero de 1920 y se estrenó en los cines más tarde ese año. Pero otras dos películas estrenadas a principios de 1920, Water, Everywhere y Cupido, el Golpeador de Vacas, se rodaron allí el año anterior, en 1919; ambas se consideran ahora películas perdidas.

El cine alrededor de las colinas de Alabama creció a lo largo de la década de 1920. En los años 30, la zona ya se había convertido en uno de los lugares más utilizados para filmar fuera de la Zona de Estudio (el radio de 30 millas alrededor de Los Ángeles). Está ahí arriba con el Iverson Movie Ranch y el amado Monument Valley de John Ford para dar forma a nuestra imagen cultural colectiva del Salvaje Oeste. Casi todos los grandes actores del Oeste de los años 30, 40 y 50 montaron sus caballos entre estas rocas: John Wayne, Gregory Peck, Gary Cooper, Gene Autry, Tom Mix, Randolph Scott, Robert Mitchum, William Boyd, Roy Rogers, y muchos otros.

The author recreates a pose from <em>Hell Bent For Leather</em> (1960).

El autor recrea una pose de Hell Bent For Leather (1960). Tyler Malone (arriba); UNIVERSAL INTERNATIONAL/Ronald Grant Archive/Alamy (abajo)

“Probablemente el 80 por ciento de las películas que se hacen aquí son películas del oeste casi reales”, dice Chris Langley, el Comisionado de Cine del Condado de Inyo. Sin embargo, Langley también señala que esto nunca ha sido un lugar de un solo género. Todo, desde la ciencia ficción a las comedias románticas y desde las épicas a las biografías, se ha filmado aquí.

Aunque hay muchas razones para visitar las colinas de Alabama -campistas, excursionistas, escaladores y fotógrafos de la naturaleza son sólo algunas de las personas que se encuentran deambulando por esta hermosa pero aparentemente prohibida tierra- tal vez los visitantes más intrigantes son aquellos que vienen específicamente en busca de lugares para filmar. Llegan todo el año para buscar sitios que han visto en la pantalla de plata, imágenes grabadas indeleblemente en su imaginación. Algunos son investigadores profesionales de rocas, buscando formaciones oscuras de películas mudas que pocos vivos han visto. Otros son buscadores aficionados que vienen a posar para las fotos en los sitios más famosos, como el cañón donde Lee Powell fue emboscado en la versión original de la serie de películas de The Lone Ranger o el área donde Kevin Bacon hizo una bóveda de pértiga entre las rocas para evitar ser comido vivo por los hambrientos graboides en Tremors.

 

The Thunder Mesa Hideout Area, used in the first Hopalong Cassidy movie (1935).

El escondite de la Mesa del Trueno, usado en la primera película de Hopalong Cassidy (1935). Tyler Malone

“Es un poco como la caza del tesoro, creo”, dice Langley, aunque admite que es mejor ver a otros encontrar lugares que hacerlo él mismo.

El año 2019 no sólo marcó el centenario de las primeras películas rodadas en las colinas de Alabama, sino también otro hito importante para la historia cinematográfica local: El 30º Festival Anual de Cine de Lone Pine se celebró ese otoño. Iniciado en 1989 como el Festival de Cine de la Sierra, el Festival de Cine de Lone Pine presenta películas filmadas en estas colinas, y después de las proyecciones, los guías turísticos llevan a los asistentes al festival a ver las mismas rocas y cañones que acaban de ver en la pantalla. Como “el único festival de cine en locación”, el Festival de Cine de Lone Pine permite a los asistentes convertirse ellos mismos en exploradores de locaciones amateurs.

Langley ha estado involucrado desde el principio. Ayudó al difunto Dave Holland y a otros con ese primer festival. Holland es el autor de “On Location in Lone Pine”, hasta el día de hoy el mejor libro para ayudar a los visitantes a encontrar locaciones de películas en y alrededor de las colinas de Alabama. Langley más tarde cofundó el Museo de Historia del Cine Occidental de Lone Pine, que abrió sus puertas en 2006 y ahora es sede del evento anual.

A medida que el festival ha ido creciendo y cambiando a lo largo de los años, han surgido nuevos temas. “Siempre me preocupa que no haya suficientes jóvenes”, admite Langley. “Mucha de nuestra audiencia ha muerto, mucha de la gente que recordaba a Hopalong Cassidy de niño ya no está o no puede venir”. Pero el museo y su festival siempre están tratando de incursionar en nuevas audiencias. Aunque la gran mayoría de los asistentes al festival que conocí durante los cuatro días del pasado octubre estaban en sus años dorados, había más gente menor de 40 años de la que había imaginado.

Chris Langley, 76, Inyo County Film Commissioner and founder of the Lone Pine Film History Museum, in the museum in June 2020.

Chris Langley, 76 años, Comisionado de Cine del Condado de Inyo y fundador del Museo de Historia del Cine de Lone Pine, en el museo en junio de 2020. Genaro Molina/Los Angeles Times vía Getty Images

“Siempre estamos tratando de evolucionar”, dice Langley mientras él y yo paseamos por el museo, pasando por el vagón de dentista que Christoph Waltz condujo en Django Unchained, que tiene un lugar prominente cerca del coche de Humphrey Bogart de High Sierra. El museo albergó un evento de temblores a principios de 2020 antes de que la pandemia de coronavirus lo cerrara todo. Y los doctores del museo parecen tan felices de dirigir a los jóvenes admiradores del Universo Cinematográfico Marvel al sitio donde Robert Downey Jr. lanzó el misil Jericó en Iron Man como lo están de dirigir a un anciano amante del oeste a Gene Autry Rock, donde el vaquero cantante posó en Champion el Caballo Maravilla con Botas y Sillas.

Si la edad media real del festival en octubre pasado era alta, el procedimiento fue impregnado del entusiasmo de una asamblea más joven. Las proyecciones estaban llenas de cuerpos en la oscuridad. Hubo alegres erupciones de aplausos. Extraños estaban fuera del auditorio discutiendo sobre la estrella del cine mudo Jack Hoxie. Los guías turísticos contaban chistes mientras paseaban a los asistentes de un sitio a otro, señalando las pequeñas fotos en paquetes que habían preparado para todos en el tour, y luego apuntando con el mismo dedo hacia el paisaje. “¿Lo ves? ¿La curva de la roca allí? Habría estado de pie justo a la derecha de ella”, dijo el guía turístico Greg Parker a un grupo del tour de Hopalong Cassidy.

Parker ha asistido a los últimos 20 festivales de cine de Lone Pine. “Mi parte favorita de la gira”, dice, “es mostrar exactamente donde una cámara puede haber sido posicionada durante la filmación para capturar una roca de fondo específica o para maximizar las diferentes secuencias de rodaje desde un solo lugar”. Una asistente que conocí, Laura Grieve, coincide en que poder ver una película y luego ver exactamente dónde se tomó la foto es su parte favorita del festival. Ella ha asistido los últimos cinco años. Ni siquiera una rodilla maltrecha podría mantenerla alejada de las rocas en 2019.

The author recreates a scene from <em>The Gunfighter</em> (1950).

El autor recrea una escena de El Pistolero (1950). Tyler Malone (arriba); MovieStillsDB.com (abajo)

Langley dice que después de cada festival, los que están detrás del evento siempre se preguntan si habrá una próxima vez. Se necesita mucho trabajo para hacer que el evento ocurra cada año. Ese miedo era más premonitorio esta vez. Aunque los organizadores anunciaron una fecha de otoño para el festival de 2020, COVID-19 les ha obligado a cancelar el 31º Festival de Cine de Lone Pine. Los que están detrás del festival parecen decididos a traerlo de vuelta en 2021, pero como ocurre con muchas cosas durante esta pandemia, un gran interrogante se cierne sobre él.

También hay otros interrogantes. Uno prominente ha surgido recientemente alrededor del nombre de las colinas de Alabama. En los últimos meses, desde que el asesinato de George Floyd desató protestas en todo Estados Unidos, ha habido un renovado malestar por la persistencia de los monumentos confederados y la nomenclatura Dixie. Algunos, incluido el grupo local de defensa de las tierras públicas Amigos del Inyo, han pedido que se cambie el nombre de las colinas de Alabama porque los simpatizantes de la Causa Perdida le dieron originalmente su apodo. La mayoría de la gente no se da cuenta de que no fue nombrado por el estado sureño, sino por el buque de guerra confederado que hundió el USS Hatteras, un cañonero de la Unión, frente a la costa de Texas en 1863, en el apogeo de la Guerra Civil.

Pero durante mi visita, el mayor signo de interrogación que se avecinaba, y que seguí escuchando una y otra vez entre los campistas de las colinas, se refería a la nueva legislación aprobada en 2019 que convertía a las colinas de Alabama en un Área Escénica Nacional. Langley tuvo un papel importante en eso, también, como parte del Grupo de Administración de las Colinas de Alabama. Al grupo le llevó más de 10 años obtener esa designación. Durante el proceso, dice Langley, identificaron 40 grupos de usuarios con intereses encontrados en las colinas. Muchos grupos parecen estar contentos con el cambio de estatus, pero hay algunos que se preocupan por la burocracia invasora; ven un futuro en el que las rocas están atadas por la burocracia.

Hasta ahora, el único cambio importante, al menos según Langley, es que no se permite la minería, pero más de un grupo de campistas con los que hablé se preocupan de que esto pueda ser el principio del fin del boondocking en la zona.

Thunderstorms build over the Owens Valley in the Alabama Hills, two hours north of Los Angeles. Boondocking, or freestyle RV camping, is a popular pastime there.

Las tormentas eléctricas se acumulan sobre el valle Owens en las colinas de Alabama, a dos horas al norte de Los Ángeles. El Boondocking, o acampar en vehículos recreativos de estilo libre, es un pasatiempo popular allí. George Rose/Getty Images

Boondocking es un término para acampar en seco en una casa rodante, sin conexiones, sin asignación de sitios, sólo detente donde quieras y acampa. La Oficina de Administración de Tierras, que actualmente supervisa gran parte de las colinas de Alabama, permite el boondocking en muchas de las áreas que controla en todo el estado. En una de mis primeras visitas a las colinas de Alabama, buscando rocas de película con mi hermano en 2018, nos acampamos en un cañón y acampamos entre dos gigantescas paredes de roca. Sin saberlo, nos habíamos metido en el mismo cañón en el que Jamie Foxx y Christoph Waltz acamparon en Django Unchained. William Boyd y John Wayne también habían disparado a asesinos y luchado contra ladrones de ganado en el mismo sitio. Había una cierta magia en establecer un campamento exactamente donde los cineastas habían instalado cámaras innumerables veces durante el último siglo.

Por supuesto, también hay un lado negativo en la asignación de los terrenos. Cuanta más gente acampe en estos sitios, y cuanto más tiempo permanezcan esos campistas, más difícil será para otros apreciar el paisaje, ya sea por su historia cinematográfica o por su grandeza estética.

Kevin Closson, que dirige un blog llamado The Great Silence (El gran silencio), que, entre otras cosas, ayuda a los lectores a encontrar localizaciones para películas en las colinas de Alabama, relata un escenario recurrente: “En los últimos años me he levantado antes del amanecer, he hecho las pocas horas de viaje hasta Lone Pine y luego he conducido hasta las colinas de Alabama. En este punto, salgo, preparo mi equipo y camino hacia lo que quiero fotografiar y grabar. Entonces llega el momento de la verdad! Veo una caravana o un vehículo similar plantado justo donde quiero tomar fotos y vídeo. “Oh, bueno, siempre hay una próxima vez.”

Sunrise in the Alabama Hills with the author's dog.

Amanecer en las colinas de Alabama con el perro del autor. Tyler Malone

Sin embargo, incluso a la luz de tales decepciones, Closson quiere “la máxima libertad para que la gente visite las colinas de Alabama y la Sierra Oriental”, admitiendo que “tengo un poco de miedo de que algunas personas vayan a forzar una mayor regulación de la zona y convertirla en algo que no debería ser”.

Como consecuencia de COVID-19, el Área Escénica Nacional de Alabama Hills, como gran parte de las tierras controladas por BLM en California, estuvo cerrada a los visitantes durante la mayor parte de la primavera. Desde entonces se ha reabierto, pero a medida que los casos aumentan, no se sabe si continuará permitiendo visitantes. También es difícil predecir qué pasará con el festival, así como es difícil predecir cómo cambiará el uso humano de la tierra bajo su nuevo estatus. Lo único con lo que podemos contar para no cambiar, o para cambiar a un ritmo tan lento que será difícil de registrar en el curso de una vida o incluso en múltiples vidas, son las propias rocas. Curvada como un frijol gigante, Gene Autry Rock probablemente seguirá en pie cuando COVID-19 sea una enfermedad tan antigua como la Peste Negra lo es para nosotros hoy en día, lo que es menos seguro es si todavía habrá fans que vengan a buscar esa piedra por el actor occidental que le presta su nombre.

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