Las criaturas cámbricas que crecieron en el curso de 28 cuerpos

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Con un poco de suerte, los humanos cambian mucho en el curso de nuestro tiempo en la Tierra. A medida que crecemos y salimos de nuestros estilos de adolescencia, el proceso de envejecimiento puede parecerse mucho a la eliminación de un yo pasado. Pero otras criaturas hacen eso literalmente: salen de sus cuerpos y crecen en uno nuevo. Para los trilobites, artrópodos marinos que aparecieron en el período cámbrico, hace más de 500 millones de años, la fusión fue una parte clave del crecimiento.

Los trilobites podían arrastrarse fuera de sus exoesqueletos más de dos docenas de veces en una sola vida, típicamente arqueando sus cuerpos, alojándose en el sedimento y empujando fuera del exoesqueleto a través de la cabeza, que se separaba en pedazos. “El animal se sacó a sí mismo de su muda y salió por la abertura”, dice Melanie Hopkins, conservadora asociada de paleontología en el Museo Americano de Historia Natural. Hopkins recientemente investigó cómo una especie llamada Elrathia kingii cambió en el curso de muchas, muchas mudas.

In Utah, Hopkins found oodles of <em>E. kingii</em>. In Utah,

Hopkins encontró montones de E. kingii. M. Hopkins/© AMNH

El atractivo científico de E. kingii proviene de su frecuente aparición en la Formación Wheeler en el oeste de Utah. Allí, está en todas partes: “Podría encontrar muchos especímenes bien conservados en una cantidad realmente pequeña de roca”, dice Hopkins. (En la mayoría de los demás aspectos, como la biología o la ecología cercana, esta especie particular de trilobite no es tan especial, sin ofender, E. kingii). La Formación Wheeler tiene una vegetación escasa, lo que facilita a los científicos la búsqueda, y los fósiles resultan ser rojizos o marrón-oscuros que la roca circundante. E. kingii es abundante en esas capas, y Hopkins y su equipo reunieron más de 450 especímenes, y recogieron datos de 228 de ellos. De vuelta al laboratorio, los limpiaron y comenzaron a medir.

Después de mudar y escabullirse, E. kingii tomaba un montón de agua. El nuevo exoesqueleto se formaría a su alrededor, como una armadura hecha a medida. “Se hinchaban, y luego comenzaban a depositar carbonato de calcio de nuevo en su capa más externa”, dice Hopkins. (Algo similar sucede con las langostas espinosas de hoy en día.) En ese proceso, Hopkins encontró que los animales a menudo crecían nuevas tergitas torácicas – segmentos que corren a lo largo del cuerpo y parecen vértebras. (Segmentos como estos ayudaban a los trilobites a acurrucarse en pequeñas bolas para su seguridad.) Con el tiempo, los ojos del animal también se acercaron lentamente a la parte posterior de su cabeza, y hacia los lados. Como Hopkins describe en un nuevo artículo en Papers in Paleontology, los especímenes más jóvenes de E. kingii habrían medido una pequeñísima 0,02 pulgadas de largo. En el curso de 28 mudas, la criatura alcanzó una longitud corporal máxima de un poco menos de 1,5 pulgadas. Hopkins encontró que, para la primera parte del desarrollo, el número de segmentos era un buen indicador de la edad. Con el tiempo, los animales dejaron de añadir segmentos. Para medir la edad de los individuos con el mismo número, los científicos observan la tasa de crecimiento de la cabeza: Cuanto más grande es la cabeza, más viejo es el animal.

Multiple species sometimes mingle in a single slab of rock.

Múltiples especies a veces se mezclan en una sola losa de roca. M. Hopkins/© AMNH

Todavía hay misterios en la vida y tiempos antiguos de los trilobites, incluyendo la frecuencia con la que E. kingii mudaba, y cuánto tiempo vivía. (Algunos artrópodos contemporáneos, incluyendo algunas especies de cangrejos, sólo viven unos pocos años, por ejemplo, mientras que algunas langostas pueden sobrevivir durante muchas décadas). Varios factores pueden haber afectado la tasa de crecimiento y la frecuencia de la muda, incluyendo la temperatura y el tipo de alimento disponible. Otras especies de trilobites que se volvieron más corpulentas pueden haber mejorado para esquivar a los depredadores y, por lo tanto, lograron mantenerse con vida por más tiempo. (El trilobite más grande conocido -encontrado en Manitoba (Canadá) y apodado Isotelus rex, o “Rey de los trilobites”- medía unas alucinantes 28 pulgadas de largo).

Hopkins estaba intrigado al ver que, a diferencia de los humanos, E. kingii no parecía dejar de crecer después de dejar atrás su juventud salvaje. De hecho, creció más tarde. “Dejaron de añadir segmentos de cuerpo a 0,2 pulgadas”, dice. “Todo el resto del crecimiento ocurrió en la edad adulta”. Dice que puede parecer contrario a la intuición por la forma en que los humanos crecen, marcadamente en la infancia y la adolescencia, y luego casi nada. Tal vez haya una lección que aprender sobre cómo E. kingii siguió avanzando, una y otra vez y otra vez.

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