En venta: Una rebanada del asombroso y anómalo meteorito de roca lunar

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La humanidad todavía no puede llegar a todas las partes de la Luna, pero la Luna puede enviarnos fragmentos del territorio inexplorado.

Encabezando la venta de RR Auction Space Exploration es una porción de un meteorito lunar conocido como Northwest Africa 5000, o NWA 5000. En el momento de su descubrimiento en julio de 2007, NWA 5000 era el meteorito lunar más grande conocido —Es decir, un trozo de roca espacial en la Tierra que se sabe que proviene de la Luna. Con más de 25 libras, era la pieza más grande de la Luna que cualquier otra en las colecciones Apollo de la NASA, y bien podría originarse en una región del satélite que aún no han visitado los astronautas. Desde entonces, el meteorito se ha cortado varias veces, y desde entonces se ha encontrado uno aún más grande, pero el corte actualmente en el bloque representa una anomalía estética y científica. No es de extrañar que se proyecte que alcance un cuarto de millón de dólares.

Adam Hupé, ingeniero informático y recolector de meteoritos que consignó NWA 5000 a RR Auction, dice que recibió “la primera grieta” en la roca histórica después de que fue descubierta en el desierto del Sahara Occidental, probablemente por personas nómadas en un área bajo Marruecos. A lo largo de los años, había desarrollado relaciones con algunos de los comerciantes de minerales y fósiles de Marruecos, y había acordado con ellos recibir notificaciones de nuevos descubrimientos antes que nadie. Pero nunca antes había comprado algo con el peso (físico, financiero, académico) de NWA 5000. “Podrías comprar una casa”, dice sobre el precio que finalmente pagó, aunque no revelará la cifra.

Metal residing inside the rock is 4.5 billion years old. El metal que reside dentro de la roca tiene 4.500 millones de años. Cortesía RR Auction

Entre las varias características distintivas de NWA 5000 está (era, en realidad) su integridad. En otras palabras, a diferencia de la mayoría de los meteoritos, parece haber sobrevivido intacto a su aterrizaje forzoso. Hupé dice que el área circundante del Sahara fue peinada durante 10 años en busca de “emparejamientos” o fragmentos que se separaron de la masa. Ninguno fue encontrado. La investigación más tarde determinó que había estado sin descubrir en el Sahara durante un milenio, tiempo más que suficiente para estabilizarse e igualarse con la atmósfera terrestre. Según RR Auction, no requiere “ningún cuidado especial que no sea el de seguridad”.

Eventualmente, sin embargo, Hupé comenzó a cortar la roca. Había varias razones para hacerlo. Primero, podía distribuir piezas más pequeñas a los investigadores, y estaba interesado ante todo en aprender lo que podía sobre la roca. Del mismo modo, dividir NWA 5000 permitió que los fragmentos cayeran en más museos y llegaran a más público. (La pieza más grande, un “corte final”, actualmente reside en el Museo de Historia Natural de Yale Peabody). Cortar el meteorito y vender algunas de las piezas, también le dio a Hupé la oportunidad de recuperar parte de su inversión, que había resultado particularmente onerosa; había adquirido NWA 5000 justo un año antes de que comenzara la Gran Recesión en 2008. Sin embargo, para la posteridad, encargó a un artista que creara una réplica exacta del meteorito sin cortar antes de cortarlo. La roca, y su sutil contraste en escala de grises, es “casi imposible de fotografiar”, dice Hupé, por lo que necesitaba el duplicado. Es exacto en todo menos en peso.

The rock is nicknamed "The Perigee," after the point at which the Moon comes closest to Earth. La roca recibe el sobrenombre de “El Perigeo”, por el punto en que la Luna se acerca más a la Tierra.
Gerardo Noriega / CC BY-SA 3.0

Cortar la roca terminó produciendo otro beneficio: poder ver su interior desde dos lados. Y ese interior es algo para contemplar. El NWA 5000 retiene metal que tiene 4.500 millones de años, el metal natural más rico en iridio jamás identificado, según Hupé. La singularidad de este material, dice, sugiere que el NWA 5000 en realidad comprende otro meteorito que impactó la luna y se incrustó. Piensa en ello como un artefacto de la vida real de la mitología nórdica: NWA 5000 nos acerca entender “estos antiguos martillos cósmicos”, dice Munir Humayun, un geoquímico de la Universidad Estatal de Florida, en un correo electrónico.

Esa visión, y la mirada interna, hace que las “rebanadas completas” sean más deseables que los recortes, dice Hupé. La rebanada que se encuentra actualmente en el bloque de subasta, que Hupé apodó “El Perigeo”, es la más grande de las siete rebanadas completas que existen, y mide aproximadamente el tamaño de un plato de ensalada, alrededor de un tercio de pulgada de espesor. (Con 1,5 libras, representa aproximadamente el seis por ciento del original.)

“Traté de no apegarme demasiado a él”, dice Hupé, mientras se prepara para separarse de El Perigeo, “pero he dedicado miles de horas a microgestionar cada aspecto de él”.

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